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La estimulación cerebral mejora los síntomas de depresión y restaura las ondas cerebrales en un estudio clínico

Con una débil corriente eléctrica alterna enviada a través de electrodos conectados al cuero cabelludo, los investigadores de la Escuela de Medicina de la UNC lograron identificar un patrón eléctrico natural en una parte específica del cerebro y mejoraron notablemente los síntomas de depresión en aproximadamente el 70 por ciento de los participantes.

La investigación, publicada en Translational Psychiatry, sienta las bases para que estudios de investigación más amplios utilicen un tipo específico de estimulación cerebral llamada estimulación de corriente alterna transcraneal (TACS) para tratar a las personas diagnosticadas con depresión mayor.

Flavio Frohlich, PhD, profesor asociado de psiquiatría y director del Centro de Neuroestimulación de Carolina, quien se unió a la Escuela de Medicina de la UNC en 2011, es un pionero en este campo y quien también publicó los primeros ensayos clínicos de TACS en la esquizofrenia y el dolor crónico.

Su enfoque de tACS es diferente a la técnica de estimulación cerebral más común llamada estimulación directa transcraneal (tDCS), que envía un flujo constante de electricidad débil a través de electrodos conectados a varias partes del cerebro. Ese enfoque ha tenido resultados mixtos en el tratamiento de diversas afecciones, incluida la depresión. El paradigma tACS de Frohlich es más nuevo y no se ha investigado tan a fondo como el tDCS. El enfoque de Frohlich se centra en las oscilaciones alfa específicas de cada individuo, que aparecen como ondas entre 8 y 12 hercios en un electroencefalograma (EEG). Las ondas en este rango aumentan predominantemente cuando cerramos los ojos y soñamos despiertos, meditamos o evocamos ideas, esencialmente cuando nuestros cerebros bloquean los estímulos sensoriales, como lo que vemos, sentimos y escuchamos.

Investigaciones anteriores demostraron que las personas con depresión presentaban oscilaciones alfa desequilibradas; Las ondas estaban hiperactivas en la corteza frontal izquierda. Frohlich pensó que su equipo podría apuntar estas oscilaciones para volver a sincronizarlas con las oscilaciones alfa en la corteza frontal derecha. Y si el equipo de Frohlich pudiera lograr eso, entonces los síntomas de depresión podrían disminuir.

Su laboratorio reclutó a 32 personas diagnosticadas con depresión y examinó a cada participante antes del estudio, de acuerdo con la Escala de Clasificación de Depresión de Montgomery-Åsberg (MADRS), una medida estándar de la depresión.

Los participantes fueron separados en tres grupos. Un grupo recibió la estimulación simulada de placebo: un breve estímulo eléctrico para imitar la sensación al comienzo de una sesión de tACS. Un grupo de control recibió una intervención de tACS de 40 hercios, muy por encima del rango que los investigadores pensaron que afectaría las oscilaciones alfa. Un tercer grupo recibió la intervención de tratamiento: una corriente eléctrica de 10 Hertz tACS que se enfocó en las ondas alfa naturales de cada individuo. Cada persona se sometió a su invención durante 40 minutos en cinco días consecutivos. Ninguno de los participantes sabía en qué grupo estaban, y tampoco lo hicieron los investigadores, lo que hace de este un estudio clínico aleatorizado, doble ciego, el estándar de oro en la investigación biomédica. Cada participante tomó el MADRS inmediatamente después del régimen de cinco días, a las dos semanas,

Antes del estudio, Frohlich estableció el resultado primario en cuatro semanas, lo que significa que el objetivo principal del estudio era evaluar si el TACS podría restablecer el equilibrio de las ondas alfa de cada individuo y disminuir los síntomas de depresión cuatro semanas después de la intervención de cinco días. Estableció este resultado primario porque la literatura científica sobre el estudio de tDCS también usó la marca de las cuatro semanas.

El equipo de Frohlich encontró que los participantes en el grupo tACS de 10 Hertz presentaron una disminución en las oscilaciones alfa en la corteza frontal izquierda; fueron traídos de vuelta en sincronía con el lado derecho de la corteza frontal. Pero los investigadores no encontraron una disminución estadísticamente significativa en los síntomas de la depresión en el grupo de tACS de 10 hercios, a diferencia de los grupos de control o simulacro en cuatro semanas.

Pero cuando el equipo de Frohlich examinó los datos de dos semanas después del tratamiento, encontraron que el 70 por ciento de las personas en el grupo de tratamiento informaron al menos una reducción del 50 por ciento de los síntomas de la depresión, de acuerdo con los puntajes de MADRS. Esta tasa de respuesta fue significativamente mayor que la de los otros dos grupos de control. Algunos de los participantes tuvieron reducciones tan dramáticas que el equipo de Frohlich actualmente está escribiendo estudios de casos sobre ellos. Los participantes en los grupos de placebo y control no experimentaron tal reducción en los síntomas.

El laboratorio de Frohlich actualmente está reclutando para dos estudios de seguimiento similares.

Más información: UNC Health Care

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